Yosemite Wildfire Plan roept op tot het kappen van bomen om het park te beschermen

YOSEMITE NATIONAL PARK, Californië – De torenhoge bomen van Yosemite National Park hebben lang een gekoesterde plaats ingenomen in de Amerikaanse psyche, of het nu gaat om de oude en majestueuze sequoia’s, de Ponderosa-dennen met hun schors met slangenpatroon of de met eikels beladen zwarte eiken, de levensader van veel Indiaanse culturen.

Met deze erfenis in het achterhoofd liepen twee topfunctionarissen van het Yosemite-park vorige week door een verzameling boomstronken en legden ze aan een bezoeker uit waarom ze met kettingzaag zwaaiende bemanningen opdracht gaven om honderden bomen te vellen.

Terwijl ze langs het overblijfsel van een gekapte wierookceder sjokte, erkende Cicely Muldoon, de inspecteur van het park, dat het idee om bomen te kappen in Yosemite moeilijk uit te leggen zou zijn aan het publiek. “Het doet pijn in de harten van mensen”, zei ze. “Maar we moeten al het beschikbare gereedschap gebruiken om de bossen en het park te redden en om een ​​gezond ecosysteem te herstellen en mensen te beschermen.”

Met meer dan 140 miljoen bomen die in Californië zijn gedood door droogte en keversplagen in het afgelopen decennium – 2,4 miljoen van hen in Yosemite alleen – beschrijven bosbouwexperts de bossen van de staat als gewond en extreem kwetsbaar. Nu de staat opnieuw lijdt onder een ernstige droogte, lijkt Yosemite eeuwigdurend belegerd door vuur en rook.

In de afgelopen maand hebben de Oak Fire en de Washburn-brand gewoed in de buurt van en in het park, wat leidde tot evacuaties, het sluiten van ingangen en een bedreiging voor de grootste stands van sequoia’s, waaronder het gewaardeerde Mariposa Grove.

Mevrouw Muldoon zegt dat er agressievere maatregelen moeten worden genomen dan voorheen om de bossen van Yosemite veerkrachtiger te maken. Maar eerst moeten zij en het parkmanagement voor de rechter zegevieren.

Een rechter stopte deze maand tijdelijk de inspanningen voor het verwijderen van biomassa van het park, zoals het kappen van bomen eufemistisch bekend was, in reactie op een rechtszaak die was aangespannen door een milieugroep in Berkeley, Californië, die stelt dat het park de effecten niet goed heeft beoordeeld. Het uitdunningsproject beslaat minder dan 1 procent van de bossen van Yosemite.

Of de rechtszaak nu wel of niet succesvol blijkt te zijn, het resoneert ver buiten de grenzen van het park door grotere vragen op te werpen over het beheer van bossen in het tijdperk van klimaatverandering.

Steeds vaker komen vooraanstaande bosbouwexperts met een mening die in tegenspraak is met een publiek dat gewend is aan het idee om de wilde gronden van het land te behouden: soms moet je bomen kappen om bomen te redden. En bossen verbranden om bossen te redden, zeggen ze.

De polarisatie tijdens de regering-Trump tussen klimaatwetenschappers en een president die stijgende temperaturen bagatelliseerde en de noodzaak van meer bosbeheer benadrukte, of ‘harken’ zoals voormalig president Donald J. Trump het ooit noemde, is voorlopig voorbij. Het heeft plaats gemaakt voor wat volgens veel experts een consensus is onder wetenschappers en politieke leiders over de noodzaak om bossen proactiever uit te dunnen en af ​​te branden.

“De meesten van ons zijn er absoluut van overtuigd dat dit niet alleen een goede zaak is om te doen, maar ook absoluut noodzakelijk is”, zegt John Battles, een professor in bosecologie aan de University of California, Berkeley, en een wetenschappelijk adviseur van de California Wildfire & Forest Resilience Task Force.

In de begroting van dit jaar wees het Congres bijna $ 6 miljard uit voor programma’s voor het beheer van natuurbranden, bovenop de $ 5 miljard die was gereserveerd voor het verminderen van gevaarlijke brandstoffen en andere brandgerelateerde programma’s in de infrastructuurwet die vorig jaar werd ondertekend. Vorige maand introduceerden wetgevers de Save Our Sequoias Act, die de milieubeoordelingen die nodig zijn voor uitdunningsprojecten zou versnellen. Hoewel het wetsvoorstel tweeledig is, heeft het verzet gekregen van een coalitie van milieugroeperingen.

Ongeveer een eeuw geleden deed de National Park Service, die Yosemite beheert, in feite een belofte aan het Amerikaanse volk dat het gewaardeerde plaatsen er “min of meer zoals altijd uit zou laten zien”, zei Nate Stephenson, emeritus wetenschapper in bosecologie voor de United States Geological Survey. Het congres dat de National Park Service in 1916 oprichtte, riep parken op om “onaangetast te blijven voor het plezier van toekomstige generaties”.

Maar, voegde Dr. Stephenson eraan toe, “in dit tijdperk van snelle en intense veranderingen in het milieu valt die belofte uit elkaar.”

Centraal in het denken van wetenschappers die zoeken naar manieren om bossen te beschermen, is onderzoek dat aantoont dat de ‘natuurlijke staat’ van de wilde gebieden van Amerika millennia lang door de mensheid werd beïnvloed.

Decennia van onderzoek hebben aangetoond dat de wildernis die werd gewaardeerd door vroege Europese kolonisten, evenals 19e-eeuwse natuuronderzoekers zoals John Muir, vaak een goed beheerd landschap was. Kernmonsters van onder een vijver in Yosemite, teruggevonden op de manier waarop wetenschappers diep in een gletsjer zouden kunnen boren, toonden eeuwenlange lagen stuifmeel en as. De bevindingen suggereerden een lange geschiedenis van frequente branden in Yosemite en ondersteunden de mondelinge geschiedenis van inheemse Amerikaanse stammen die vuur lang als een hulpmiddel zagen.

Andere studies hebben aangetoond hoe de biodiversiteit floreert na matig hete branden, hoe weiden tot leven komen met tientallen soorten bloemen. Vuur kan de concurrentie tussen planten verminderen, de waterstroom vergroten en destructieve insecten doden. Sommige soorten, zoals de mammoetboom, vertrouwen op de hitte van een vuur om uit te drogen en hun kegels open te breken om zaden over de bosbodem vrij te geven. Maar experts maken een onderscheid tussen branden die het landschap ten goede komen en branden die zo heet worden dat ze het decimeren.

“Niet alle bomen zijn goed en niet alle vuur is slecht”, zegt Britta Dyer, een bosregeneratiespecialist bij American Forests, een non-profitorganisatie die het gebruik van bossen promoot om de klimaatverandering te vertragen.

In de iconische Yosemite Valley, met zijn met gletsjers uitgehouwen granieten muren, duizelingwekkende watervallen en bloeiende weiden, leidt Garrett Dickman, een bosecoloog in het park, een poging om het gebied te herstellen zoals het er meer dan een eeuw geleden uitzag, toen het werd gebeeldhouwd door inheemse brandende praktijken.

De heer Dickman gebruikt enkele van de vroegste foto’s en schilderijen van de vallei om hem te helpen beslissen of bomen gekapt moeten worden.

Foto’s van Carleton Watkins in de jaren 1860 werden bekeken door Abraham Lincoln en hielpen de president te overtuigen van de noodzaak om Yosemite tot beschermd openbaar vertrouwen te verklaren, een opmaat voor het een nationaal park worden. Meneer Dickman gebruikt vandaag dezelfde foto’s.

“Ik zal de foto letterlijk nemen en kijken waar ik denk dat het uitzicht is en de bomen markeren waarvan ik denk dat ze moeten worden verwijderd om het uitzicht te herstellen,” zei de heer Dickman.

Levende bomen die dikker zijn dan 20 inch worden nooit gekapt, zei de heer Dickman. Hij heeft berekend dat als hij zijn armen niet om een ​​boom kan slaan, deze meestal te groot is om voor kappen in aanmerking te komen.

Langs de weg die de gemeenschap van Wawona verbindt met de zuidelijke ingang van het park, hebben bemanningen 9.156 ton bomen en struikgewas gerooid. De heer Dickman berekent dat van de ongeveer 350 vrachtwagenladingen die de boomstammen en het struikgewas vervoerden, er slechts een half dozijn naar een zagerij werden gestuurd. De rest ging naar elektriciteitscentrales die hout verbranden om elektriciteit te maken.

“Kregen $60 voor 25 ton materiaal,” zei dhr. Dickman. “Maar het kostte ons $ 1.200 tot $ 1.400 aan vrachtwagens voor elke lading.”

De rechtszaak tegen het park is specifiek bedoeld om het kappen en uitdunnen van bomen te stoppen. Het werd gebracht door het Earth Island Institute, een non-profitorganisatie gevestigd in Berkeley die een aanklacht heeft ingediend om andere boomkapprojecten te stoppen. De rechtszaak beweert dat het management van het park de beoordelingsprocedures van de National Environmental Policy Act van 1969 niet heeft gevolgd.

Chad Hanson, de directeur en belangrijkste ecoloog van het John Muir Project, een dochteronderneming van het Earth Island Institute, zei in een interview dat de National Park Service niet eerlijk is over het verwijderen van de bomen, eraan toevoegend dat hij een van de meer dan 200 experts was die had een brief aan president Biden en het Congres ondertekend waarin de bezorgdheid werd geuit dat commerciële houtkap zou kunnen worden uitgevoerd onder het mom van ‘uitdunnen’.

De meeste experts die bij het debat betrokken zijn, zeggen dat het niet de vraag is of bosuitdunning moet worden toegestaan, maar hoeveel er moet gebeuren.

Dr. Hanson, die bij natuurbeschermers en houthakkers bekend staat om de frequentie van zijn rechtszaken, is conservatiever.

Een van zijn belangrijkste argumenten is dat een sterk uitgedund bos kwetsbaarder is voor brand, niet minder, omdat de verkoelende schaduw van het bladerdak wordt verminderd, net als het windscherm. Andere experts zeggen dat hoewel het kappen van bomen in theorie kan leiden tot drogere, meer winderige omstandigheden, de bossen in het westen al een groot deel van het brandseizoen erg droog zijn. Ze zeggen ook dat zelfs als de windsnelheden toenemen, het zelden genoeg is om de voordelen van het verminderen van de hoeveelheid vegetatie die kan verbranden, teniet te doen.

Dr. Hanson is het ermee eens dat binnen 30 voet van huizen, het selectief uitdunnen van zaailingen en jonge boompjes, en zelfs het verwijderen van de onderste ledematen van volwassen bomen, essentieel is om ‘verdedigbare ruimte’ te creëren. Maar hij stelt dat bosbeheerders in plaats van grote bomen te kappen, meer natuurbranden op natuurlijke wijze zouden moeten laten ontstaan.

“Natuurlijke processen zijn bedoeld als de primaire benadering,” zei Dr. Hanson, “niet kettingzagen en bulldozers en scherpe sneden.”

Een aantal milieugroeperingen verzetten zich echter tegen het steunen van zorgvuldige bosuitdunning, waaronder Save the Redwoods League, een groep die pleit voor het behoud van sequoia- en mammoetboombossen, en de Nature Conservancy, een milieuorganisatie zonder winstoogmerk.

Daniel Swain, een klimaatwetenschapper aan de Universiteit van Californië, Los Angeles en de Nature Conservancy, zei dat het “vermoeiend” was om Dr. Hanson’s vlaag van argumenten en rechtszaken het hoofd te bieden. Hij voegde eraan toe: “Het is tijdverspilling.” Andere experts hebben kritiek op de methodologie van Dr. Hanson gepubliceerd.

De laatste rechtszaak van Dr. Hanson heeft ook enkele lokale politieke leiders woedend gemaakt, waaronder Tom Wheeler, een supervisor in Madera County die het Yosemite-gebied vertegenwoordigt en die tijdens een recente gemeentehuisvergadering een sneeuwstorm van krachttermen ontketende die Dr. Hanson beschrijven.

De heer Wheeler, een voormalig houthakker en autocoureur, klonk dringend in zijn stem toen hij wees op meerdere bossen in de Sierra Nevada die bestand waren tegen bosbranden omdat hout selectief was verwijderd en gekapt. Meneer Wheeler is tegen het kappen van bossen, maar zegt dat sommige zo overwoekerd zijn dat ze klaar staan ​​om te ontbranden.

‘Kijk daar eens naar en vertel me hoe dat gaat branden,’ zei meneer Wheeler, terwijl hij naast een dikke groep coniferen stond, waarvan velen van hun naalden waren ontdaan. “Dat wordt zo verdomd heet dat je hier niet zou kunnen staan.”

Grote bosbranden zijn de afgelopen jaren zo gewoon geweest rond Yosemite dat bezoekers die alle vier de ingangen binnenrijden, de verkoolde overblijfselen van verbrande bossen zien. Mevrouw Muldoon, de hoofdinspecteur van Yosemite, zei dat de branden vaak zo heet zijn dat brandweerlieden het vergelijken met het bestrijden van helse stormen.

“We sturen geen mensen om orkanen te bestrijden en dat is hoe het begint te voelen voor brandweerlieden,” zei ze.

Het is de verdikking van het bos door generaties van brandbestrijding die nu het kappen en vervoeren van duizenden bomen vereist, zei ze.

En hoe zit het met het ‘onaangetast’ achterlaten van het park voor toekomstige generaties?

‘Het is een lastig woord,’ zei ze. In de beginjaren van de parkservice, zei mevrouw Muldoon, zou onaangetast hebben betekend “laat het precies zoals het is, raak niets aan.”

“Maar als we iets hebben geleerd, is het dat we deze landen voor altijd hebben aangeraakt – de mensheid heeft – en niets doen is echt iets doen.”

Leave a Comment