Schrikkelseconden veroorzaken chaos voor computers – dus Meta wil er vanaf

Sinds 1972 zijn er 27 schrikkelseconden: extra seconden toegevoegd aan ‘s werelds gemeenschappelijke klok – Coordinated Universal Time of UTC – om rekening te houden met veranderingen in de rotatiesnelheid van de aarde. Historisch gezien wordt ons concept van tijd gedefinieerd als een fractie van de lengte van de zonnedag, maar aangezien de rotatiesnelheid van de aarde enigszins onregelmatig is (vertragen en versnellen op basis van verschillende factoren), betekent dit dat zonnetijd en universele tijd de neiging hebben uit elkaar te drijven. Dus, om te compenseren, voegen we schrikkelseconden toe. En dit Echt brengt computers in de war.

Ik bedoel, stel je voor dat je een computer bent. Je hebt een heel duidelijk tijdsbesef. Je weet dat er 24 uur in een dag zitten, 60 minuten in een uur en 60 seconden in een minuut: allemaal netjes en opgeruimd. Dan, op een willekeurige dag, terwijl je wacht op de komende dageraad, kijk je met afschuw toe terwijl je interne klok tikt van 23:59:59 naar de voorheen ongekende tijd van 23:59:60. Van nature schrik je. Misschien crash je een beetje, gewoon om je zenuwen te kalmeren. Als gevolg hiervan haalt u enkele van de grootste websites ter wereld uit de lucht. Iedereen wordt boos op je.

Dit is geen grapscenario. Toen in 2012 een schrikkelseconde werd toegevoegd, veroorzaakte dit aanzienlijke storingen voor sites als Foursquare, Reddit, LinkedIn en Yelp. Tegen 2015, toen de volgende schrikkelseconde was aangebroken, hadden de ingenieurs hun lessen grotendeels geleerd, maar er waren nog steeds enkele problemen. Idem 2016. Zoals Linux-maker Linus Torvalds het uitdrukte: ”Bijna elke keer dat we een schrikkelseconde hebben, vinden we iets. Het is echt vervelend, want het is een klassiek geval van code die in principe nooit wordt uitgevoerd, en dus niet getest door gebruikers onder hun normale omstandigheden.”

Daarom wil social media conglomeraat Meta van de schrikkelseconde af. In een gisteren gepubliceerde blogpost schetste het technische team van het bedrijf hun argument tegen het toevoegen van schrikkelseconden, door te zeggen dat het een aanpassing is die “voornamelijk wetenschappers en astronomen ten goede komt” (omdat het hen in staat stelt waarnemingen te doen van hemellichamen met behulp van UTC). Dit voordeel is minder belangrijk dan het ooit was, zegt Meta, en weegt niet op tegen de verwarring die in de techwereld wordt veroorzaakt.

“Het introduceren van nieuwe schrikkelseconden is een riskante praktijk die meer kwaad dan goed doet, en we geloven dat het tijd is om nieuwe technologieën te introduceren om deze te vervangen”, zegt het bedrijf.

Volgens een rapport van CNETMeta is hierin niet de enige, en deze campagne heeft steun gekregen van andere techgiganten zoals Google, Microsoft en Amazon, evenals van zwaargewichten in de internationale meetgemeenschap, zoals het Amerikaanse National Institute of Standards and Technology (NIST) en het Franse Bureau International de Poids et Mesures (BIPM).

Maar wat gebeurt er zonder schrikkelseconden met de gecoördineerde universele tijd? Laten we het gewoon uit de pas lopen met de zonnetijd? Welnu, er zijn opties, zoals Meta aangeeft. Een alternatief voor de schrikkelseconde is de smeren ten tweede, wat betekent dat digitale klokken over een langere periode moeten worden vertraagd om rekening te houden met de extra tijd die moet worden toegevoegd – waardoor de noodzakelijke schrikkelseconde effectief wordt uitgesmeerd over een periode van uren op een enkele dag.

Er zijn echter ook problemen met deze methode. Er zijn veel manieren waarop u uitstrijkseconden kunt berekenen (met name met betrekking tot de periode die u gebruikt om de extra “tijd” te verdelen). En aangezien er geen enkele, gecentraliseerde methode is voor het bijhouden van de tijd in de vele digitale systemen van de wereld, betekent dit dat alternatieve methoden ook voor verwarring en storingen kunnen zorgen.

Meta suggereert in ieder geval geen enkele oplossing voor het probleem van de schrikkelseconde. Het zegt alleen dat er een moet zijn. En inderdaad, dit is een probleem dat veel andere organisaties nu onderzoeken. De volgende grote mijlpaal wordt een rapport hierover in opdracht van de International Telecommunication Union of ITU van de VN in 2015. Dat moet in 2023 verschijnen. Want zoiets kun je echt niet overhaasten.

Leave a Comment